How to talk about past or continuous actions in French? (Depuis vs Il y a )

Depuis vs Il y a

If you want to talk about past or continuos actions, and describe the time, you can use "depuis" or "il y a ".

Let's look at these examples:

  • Depuis 2017, mes parents passent l'été à Montréal. (Since 2017, my parents have been spending summers in Montréal.)
  • Il y a une heure, j'étais chez moi. (An hour ago, I was home)

Depuis (For/ Since)

Depuis describes an action that started in the past and is still going on at the moment of speaking. It's usually used in the present tense.

For example: 

  • Je travaille dans cette compagnie depuis deux ans. (I've been working in this company for two years.)
  • Je suis très heureux depuis mon arrivé. (I've been very happy since my arrival.)


When you refer to an even, you can use "depuis que". This expression is only used with clauses

For example:

Depuis que j'habite au centre ville, je sors beaucoup. (Ever since I live in downtown, I'm going out a lot.)

***When you talk about the past actions, you can also use "depuis".

For example:

  • J'étais malade depuis mon arrivé. (I'd been sick since my arrival.)

Il y a (Ago)

Il y a describes actions that started and completed in the past. It's usually used in the past tense.

For example

  • J'ai diné il y a deux heures. (I had a dinner two hours ago.)
  • Nous étions à la plage il y a une semaine. (We were at the beach a week ago.)


*** Il y a is usually used with periods of time such as minute, heure, semaine, mois, an, etc.

Let's practice!

Complete the sentences below using depuis or il y a. (Check your answers below)

1) J'ai visité Montréal _____ deux ans.

2) Êtes-vous ici____ le début de la soirée? 

3) Elle était chez ses parents ____ une heure.

4) ____ quand ce café est ouvert? 

5) ____ deux mois, mes amis et moi étions à Cuba.

6) Chris n'a pas vu ma tante et mon oncle _____ des années.

7) ____ que je suis ici, mon frère m'envoie des messages.

8) J'ai déménagé _____ seulement une semaine.

9) Ma soeur a commencé ses études ___ un semestre.

10) Ce restaurant est ouvert _____ 2010.


Check you answers

1) Il y a

2) Depuis

3) Il y a 

4) Depuis

5) Il y a 

6) Depuis

7) Depuis 

8) Il y a 

9) Il y a 

10) Depuis


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About Umut

French Teacher
I have been teaching French to adults for more than 5 years in Canada. I'm a certified French teacher, and I'm currently PhD Candidate in French Studies at Western University. I love reading, travelling and learning new languages. 
I've created unique downloadable learning materials focusing primarily on improving speaking and understanding in French.
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